Las plagas de piojos parásitarios reducen las poblaciones mundiales de salmón

El sector de la acuicultura pierde 1.000 millones de dólares al año debido a brotes de diminutos crustáceos que infestan y devoran peces criados para el consumo humano

El salmón tiene un pésimo problema, y la carrera para resolverlo se extiende por todo el mundo. Una oleada de piojos marinos parásitos está perturbando las granjas de salmón en todo el mundo. Los pequeños piojos se adhieren al salmón y se alimentan de ellos, matándolos o haciéndolos inapropiados para las mesas.

Mientras tanto, los precios al por mayor del salmón han subido mucho, hasta un 50 por ciento el año pasado. Esto significa precios al consumidor más altos para todo, desde filetes y filetes de salmón hasta salmón más caro en bagels.

Los piojos son en realidad pequeños crustáceos que han infestado las granjas de salmón en los EE.UU., Canadá, Escocia, Noruega y Chile, los principales proveedores de pescado rico en proteínas y saludable para el corazón. Científicos y piscicultores están trabajando en nuevas formas de controlar las plagas, lo que según la revista Fish Farmer Magazine el año pasado le cuesta a la industria acuícola mundial alrededor de 1.000 millones de dólares anuales.

Hasta ahora ha sido una lucha cuesta arriba que es una amenaza para la forma de vida en países donde la cría de salmón es parte de la cultura.

“Nuestro trabajo tiene que ser más rápido que la evolución de los piojos”, dijo Jake Elliott, vicepresidente de Cooke Aquaculture en Blacks Harbour, New Brunswick.

Los expertos dicen que derrotar a los piojos requerirá una serie de tecnologías nuevas y establecidas, incluyendo herramientas de manejo más antiguas, como los pesticidas, y estrategias más nuevas, como la reproducción para la resistencia genética. Las soluciones innovadoras en uso o en desarrollo incluyen bañar al salmón en agua tibia para eliminar los piojos y eliminarlos con láseres submarinos.

Los agricultores de todo el mundo consideran que los piojos de mar son la mayor amenaza para su industria y dicen que el problema persistente es hacer que el pescado sea más caro para los consumidores. El salmón de piscifactoría tenía un valor de casi 12.000 millones de dólares en 2015, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación.

La única esperanza es desarrollar nuevos métodos para controlar la propagación de los piojos, que están presentes en la naturaleza, pero que prosperan en los corrales oceánicos para la piscicultura, dijo Shawn Robinson, científico del Departamento Canadiense de Pesca y Océanos.

“No hay suficientes herramientas en este momento para que el agricultor pueda manejarlo de manera realmente efectiva”, dijo Robinson.

Los piojos pueden crecer hasta alcanzar aproximadamente el tamaño de un guisante y poner miles de huevos en su breve vida. Pero el salmón del Atlántico se ha mantenido con piojos de mar en estado salvaje durante siglos, y los piscicultores los han manejado en ambientes acuícolas durante muchos años.

Luego, los agricultores de Canadá identificaron los piojos como un problema alrededor de 1994, dijo Jonathan Carr, director ejecutivo de investigación y medio ambiente de la Federación del Salmón del Atlántico.

Alimentar a los peces con un pesticida con el ingrediente activo del benzoato de emamectina se convirtió en la herramienta preferida para controlar los piojos, dijo Carr. Pero alrededor de 2009, los piojos parecieron volverse resistentes al pesticida, y desde entonces se han extendido por todo el mundo.

El error clave de la industria fue reaccionar cuando los piojos evolucionaron para sobrevivir a los pesticidas, dijo Carr, en lugar de “avanzar en el juego”.

“La eficacia desapareció y se desarrolló la presión para crear nuevos tratamientos”, dijo Kris Nicholls, director de operaciones de Cooke, uno de los principales actores en la cría mundial de salmón.

La oferta mundial de salmón cayó casi un 10 por ciento el año pasado, con Noruega, el mayor productor del mundo, especialmente afectado. En Noruega, hay cientos de veces más salmón en la acuicultura que en la naturaleza. Y los peces potencialmente pueden escapar de sus corrales con piojos pegados y presentarles a los peces salvajes.

Los agricultores noruegos están buscando utilizar nuevos corrales cerrados que se asemejen a los huevos gigantes en lugar de los típicos corrales de malla. Los agricultores escoceses han desplegado un dispositivo conocido como Thermolicer para calentar el agua y separar los piojos de los peces. Y los agricultores de Norteamérica y Europa están experimentando con el uso de especies de “peces más limpios” para coexistir con el salmón y comerse los piojos.

La investigación sobre la cría del salmón junto con los mejillones, que los investigadores han descubierto que se alimenta de piojos de mar larvales, está en marcha. Los drones submarinos habitan en el otro extremo del espectro tecnológico, zapping piojos con láseres para matarlos. Esa tecnología se desarrolló en Noruega y se ha utilizado allí y en Escocia.

Cooke mantiene un stock de reproductores de peces con la esperanza de reproducirlos por rasgos deseables como la resistencia a las enfermedades. Y la compañía utiliza un par de botes capaces de bombear 10.000 peces a la vez en un baño de peróxido de hidrógeno, que mata la mayoría de los piojos, aunque también puede estresar y matar algunos peces.

En las costas de Beaver Harbour, New Brunswick, el ingeniero de Cooke Joel Halse estuvo recientemente a bordo de un barco de 4 millones de dólares que contenía una serie de tubos que envían 300 salmones por minuto en un viaje sinuoso mientras los rociaba con agua tibia para eliminar los piojos.

Halse, quien lo comparó con un “parque acuático” para peces, dijo que la industria de la piscicultura no tiene otra opción que probar tales innovaciones.

“El costo de los piojos marinos para la industria salmonera es enorme”, dijo. “Y tener herramientas para controlar la población sería enorme.”