El ‘Gran Parche de Basura del Pacífico’ es 16 veces más grande de lo que se pensaba, dicen científicos

Una nueva investigación muestra que la cantidad de microplásticos está creciendo’exponencialmente’ en la zona entre California y Hawai

Cerca de 80.000 toneladas de plástico flotan en la zona del océano conocida como la “Gran Mancha de Basura del Pacífico”.

Los científicos llegaron a esta cifra, que es unas 16 veces superior a las estimaciones anteriores, evaluando las imágenes aéreas junto con los datos de los buques que arrastran redes por la región.

Ocupando las aguas entre California y Hawai, el parche es la mayor de las cinco zonas principales de acumulación de desechos en alta mar que resultan de la convergencia de las corrientes oceánicas.

La investigación fue realizada por científicos de la Fundación para la Limpieza del Océano, que intentan comprender la verdadera magnitud de la contaminación plástica en los océanos del mundo.

“En general, cabría esperar que la contaminación plástica está empeorando en los océanos porque estamos produciendo y utilizando más plásticos, a nivel mundial y anualmente”, dijo el Dr. Laurent Lebreton a The Independent.

“Encontramos que hay cerca de 80.000 toneladas de plástico flotando en un área de 1,6 millones de kilómetros cuadrados. Eso corresponde a unos 1,8 billones de partículas de todos los tamaños”, dijo.

En total, el 99 por ciento de todo lo que los investigadores encontraron flotando en el parche estaba hecho de plástico.

No sólo había una mayor cantidad de plástico en el área de estudio de lo que se pensaba, sino que los científicos observaron que los microplásticos – fragmentos diminutos de menos de cinco milímetros de tamaño – parecían acumularse rápidamente.

Basándose en su análisis, publicado en la revista Scientific Reports, el Dr. Lebreton y sus colegas concluyeron que la cantidad de plástico estaba “aumentando exponencialmente” dentro del parche, con la cantidad de microplásticos aproximadamente triplicándose desde la década de 1970.

“Cuando comparamos nuestros resultados con otros estudios sobre microplásticos, porque otros estudios sólo informaban sobre microplásticos, demostramos que las concentraciones han aumentado”, dijo el Dr. Lebreton.

Para expandir su estudio más allá de los microplásticos, los científicos evaluaron las imágenes aéreas junto con los desechos recolectados de más de 600 redes de arrastre llevadas a cabo por 18 embarcaciones a través del parche.

De los residuos plásticos que recogieron, casi la mitad de la masa consistía en redes de pesca y, aunque los microplásticos son un problema importante, más de tres cuartas partes del plástico observado eran residuos de más de cinco centímetros.

Con el tiempo, estos pedazos más grandes se descomponen gradualmente en pedazos cada vez más pequeños, formando la “sopa de plástico” que constituye el Gran Parche de Basura del Pacífico y otras zonas de acumulación.

El análisis fue realizado por la Fundación de Limpieza del Océano como parte de sus esfuerzos para desarrollar tecnologías avanzadas que puedan remover efectivamente los escombros de áreas como el área de basura del Gran Pacífico.

“Para resolver un problema, primero hay que entenderlo”, dijo Boyan Slat, fundador y director ejecutivo de la Ocean Cleanup Foundation.

Encontraron que mientras los investigadores han estado estudiando los detritus encontrados en esta región desde la década de 1970, los pequeños mosquiteros generalmente usados para recolectar muestras tenían resultados sesgados.

“Tuvimos la corazonada de que había un sesgo de medición hacia las piezas más pequeñas, debido a la forma en que hemos estado tomando muestras en el pasado”, dijo el Sr. Slat.

El uso de estudios aéreos, en particular, permitió a los investigadores contabilizar con mayor precisión los desechos de mayor tamaño, y el Dr. Lebreton dijo que los resultados se comunicarán a los ingenieros de Limpieza Oceánica para ayudarles a desarrollar soluciones eficaces.

Los científicos dijeron que sus hallazgos muestran que una variedad de métodos son necesarios para filtrar con precisión a través de la masa de plástico en el mar, y proporcionar una imagen precisa de la escala del problema.

“Realmente no tenemos una idea de dónde y cuánto plástico hay – es una ciencia bastante nueva, estudiando los desechos plásticos en el océano, así que espero que las nuevas técnicas que introduzcamos aquí se usen en otras partes del mundo”, dijo el Dr. Lebreton.